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La enfermedad de Alzheimer - Preguntas frecuentes

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1. ¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?
La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad cerebral irreversible que destruye lentamente las habilidades de la memoria, la capacidad de pensar y, eventualmente, la capacidad de llevar a cabo las actividades diarias, lo que lleva a la necesidad de atención a tiempo completo. La demencia es el término general para un grupo de trastornos cerebrales que causan problemas con el pensamiento, la memoria y el comportamiento. La enfermedad de Alzheimer es el tipo más común. Los síntomas varían de una persona a otra, pero todas las personas con alzhéimer tienen problemas para recordar, pensar y ubicarse en su entorno. Las personas con alzhéimer pueden experimentar problemas para encontrar las palabras adecuadas para comunicarse, reconocer objetos (por ejemplo, un lápiz) y reconocer a sus familiares y amigos, y podrían frustrarse, irritarse y agitarse. A medida que la enfermedad progresa, los problemas físicos pueden incluir pérdida de la fortaleza y el equilibrio y disminución del control de la vejiga y el intestino. Conforme se afectan cada vez más regiones del cerebro, las zonas que controlan las funciones vitales del cuerpo, como tragar y respirar, se dañan de manera irreversible, lo cual lleva finalmente a la muerte. 
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2. ¿Qué es la demencia?
La demencia es un grupo de síntomas que causan una disminución en las habilidades de pensamiento y memoria de tal gravedad que interfieren con las actividades cotidianas normales y las relaciones sociales. La enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia en los adultos mayores. La segunda causa más común es la demencia multiinfarto, la cual ocurre tras una serie de infartos. Las siguientes son otras enfermedades que causan demencia: la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob, la hidrocefalia de presión normal, la enfermedad de Pick, la enfermedad de Parkinson, la enfermedad por cuerpos de Lewy y la enfermedad de Huntington. Otras causas de los síntomas de demencia podrían ser depresión, interacción entre fármacos, trastornos metabólicos (como los problemas de la tiroides), lesiones cerebrales, problemas auditivos o visuales, tumores e infecciones. Es importante identificar la verdadera causa, puesto que muchas de estos padecimientos son reversibles. El diagnóstico precoz aumenta las probabilidades de éxito en el tratamiento.
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3. ¿Qué es la demencia senil?
La demencia senil es un término antiguo que se usaba para referirse a cualquier forma de demencia que afectaba a los adultos mayores.
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4. ¿Qué es el trastorno cognitivo leve?
El trastorno cognitivo leve es un padecimiento fronterizo entre la pérdida normal de la memoria por efecto del envejecimiento y la primera fase de la enfermedad de Alzheimer. La persona con trastorno cognitivo leve manifiesta un déficit en la memoria mayor al que se espera según la edad de la persona, pero sin ningún otro síntoma de demencia. Las probabilidades de desarrollar la enfermedad de Alzheimer son mayores en las personas que tienen este trastorno. 
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5. ¿Cuántas personas tienen la enfermedad de Alzheimer?
La Asociación de Alzheimer calcula que 5.8 millones de personas tienen alzhéimer en Estados Unidos. En Texas, 390 mil personas mayores de 65 años tienen alzhéimer.
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6. ¿Qué edad tiene la mayoría de las personas con la enfermedad de Alzheimer?
Se estima que 5.8 millones de estadounidenses de todas las edades viven con la enfermedad de Alzheimer en 2019. Esto incluye un estimado de 5.6 millones de personas mayores de 65 años y aproximadamente 200,000 personas menores de 65 años que tienen Alzheimer de aparición más joven.
• Una de cada diez personas (10 por ciento) de 65 años o más tiene la enfermedad de Alzheimer.
• Alrededor de un tercio de las personas mayores de 85 años (32 por ciento) tiene la enfermedad de Alzheimer.
• De los 5.8 millones de personas que tienen la enfermedad de Alzheimer, la gran mayoría (81 por ciento) tiene 75 años o más. El porcentaje de personas con Alzheimer aumenta con la edad: el 3 por ciento de las personas de 65 a 74 años, el 17 por ciento de las personas de 75 a 84 años y el 32 por ciento de las personas de 85 años o más.
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7. ¿Pueden padecer alzhéimer las personas menores de 65 años?
Sí, la enfermedad puede manifestarse en personas en los 30, 40 o 50 años de edad; no obstante, la mayoría de las personas con un diagnóstico de alzhéimer son mayores de 65 años. 
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8. ¿Qué causa la enfermedad de Alzheimer?
Los investigadores creen que no hay una sola causa de la enfermedad de Alzheimer. La enfermedad probablemente se desarrolla a partir de múltiples factores, como la genética, el estilo de vida y el medio ambiente. Los científicos han identificado factores que aumentan el riesgo de Alzheimer. Si bien algunos factores de riesgo (edad, historia familiar y herencia) no se pueden cambiar, la evidencia emergente sugiere que puede haber otros factores en los que podemos influir.
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9. Si un miembro de mi familia tiene la enfermedad de Alzheimer, ¿corro yo mayor riesgo de padecerla?
Existen dos tipos de la enfermedad de Alzheimer: la enfermedad de Alzheimer familiar, que comienza precozmente y parece ser hereditaria; y la enfermedad de Alzheimer esporádica, que al parecer no tiene carácter hereditario. Aproximadamente el 5% de los casos de alzhéimer son del tipo familiar y el 95% son esporádicos. En muchos casos de la enfermedad de Alzheimer familiar, varios miembros de la misma generación de la familia padecen la enfermedad. La enfermedad de Alzheimer esporádica se desarrolla como resultado de varios factores que los científicos todavía buscan determinar. El principal factor de riesgo en los casos de la enfermedad de Alzheimer esporádica es la edad.
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10. ¿Quiénes corren mayor riesgo de padecer alzhéimer: los hombres o las mujeres?
Aunque la enfermedad ataca a ambos sexos, el alzhéimer afecta a las mujeres en particular. Más mujeres que hombres mueren de esta enfermedad. Esto quizás se deba a que las mujeres suelen vivir más años que los hombres. 
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11. ¿Existe alguna relación entre el aluminio y el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer?
Una de las hipótesis más controvertidas y difundidas en el campo de investigación sobre la enfermedad de Alzheimer tiene que ver con el aluminio. Cuando unos investigadores encontraron rastros de este metal en el cerebro de las personas con esta enfermedad, empezaron a sospechar que este era el causante. No obstante, desde entonces se han realizado numerosos estudios al respecto, sin encontrar pruebas contundentes y uniformes de que el aluminio constituya un factor en la aparición de la enfermedad de Alzheimer.
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12. ¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Alzheimer?
La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad progresiva, lo que significa que los síntomas empeoran con el tiempo. Cuando aparecen los síntomas y cómo cambian con el tiempo, varían de persona a persona. Los síntomas pueden cambiar a diferentes ritmos y en diferentes patrones. El primer signo más común de la enfermedad de Alzheimer es la pérdida gradual de la memoria a corto plazo. Otros síntomas pueden incluir:
• Ansiedad, desconfianza y agitación; 
• Confusión; 
• Problemas para realizar las actividades cotidianas, como alimentarse y bañarse; 
• Problemas para reconocer a los familiares y amigos; 
• Olvidar cómo usar objetos comunes y corrientes, como un lápiz; 
• No poder reconocer objetos; 
• Pérdida de apetito; Pérdida de peso; 
• Pérdida del control de la vejiga y el intestino; 
• Problemas para decir o encontrar las palabras correctas; 
• Pérdida del habla; 
• Repetición en el habla o en los movimientos; 
• Trastornos del sueño; 
• Dependencia total del cuidador, y 
• Deambular y caminar de un lado para otro. 
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13. ¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Alzheimer?
No existe ninguna prueba clínica que por sí sola permita diagnosticar el alzhéimer. Una evaluación integral del paciente incluye un historial médico completo, un examen físico, una valoración del estado neurológico y mental y otras pruebas, incluidos el análisis de la sangre y la orina, un electrocardiograma y una prueba mediante la toma de imágenes, como una tomografía computarizada (CT) o una resonancia magnética (MRI). Si bien este tipo de evaluación nos permite diagnosticar alzhéimer con una probabilidad de hasta el 90%, la confirmación definitiva requiere de un estudio del tejido cerebral en la autopsia.
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14. ¿Qué tan importante es el diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer?
La evaluación y diagnóstico rigurosos y precoces son importantes porque muchos padecimientos pueden causar síntomas parecidos a la demencia, y algunos de estos son tratables o reversibles. Los padecimientos que podrían ser reversibles incluyen la depresión, reacciones adversas a los fármacos, cambios metabólicos y deficiencias nutricionales. Entre más temprano se diagnostique correctamente la enfermedad de Alzheimer, mejor podrán manejarse los síntomas y mayor oportunidad tendrá la persona de planear su futuro.
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15. ¿Cuántos años viven las personas con la enfermedad de Alzheimer después de que se les diagnostica la enfermedad?
Cada caso es distinto y el progreso de la enfermedad varía de una persona a otra. Como promedio, desde la aparición de los síntomas, las personas con alzhéimer pueden vivir de 8 años (el promedio) a 20 años. 
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16. ¿Cuál es el tratamiento de la enfermedad de Alzheimer?
Todavía no se ha encontrado un tratamiento que pueda detener la enfermedad. Pero los medicamentos donepezilo (Aricept), rivastigmina (Exelon) o galantamina (Reminy) podrían retrasar el progreso de los síntomas asociados con la enfermedad de Alzheimer. Algunos síntomas de comportamiento, como insomnio, agitación, deambulación, ansiedad y depresión, pueden reducirse ayudando a las personas con enfermedad de Alzheimer y a sus cuidadores familiares a aprender formas de identificar los desencadenantes de estos comportamientos y los métodos para ayudar a controlarlos. Algunos medicamentos pueden ayudar con los síntomas de comportamiento si son clínicamente necesarios.

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Fuentes de información: 
• Agency for Healthcare Research and Quality, Clinical Practice Guidelines (Normas sobre prácticas clínicas), número 19 
• Asociación de Alzheimer 
• Centro de Investigaciones de la Enfermedad de Alzheimer de la Mayo Clinic 
• Instituto Nacional de la Vejez/Biblioteca Nacional sobre la Medicina 



    Última actualización 18 de abril de 2019